Los productos derivados del aire son de una importancia capital en la sociedad actual. Los componentes mayoritarios del aire, y cuyas aplicaciones son las más voluminosas a nivel global son:


• El NITRÓGENO

Con un 78% de composición en volumen.

• El OXÍGENO

con un 21% de composición en volumen.

• El ARGÓN

Con un 1% de composición en volumen.

El nitrógeno y el argón son gases inertes. Tienen aplicaciones tan importantes como proteger los alimentos en sus respectivos envases, para evitar que se degraden antes de tiempo o crear atmósferas protectoras para operar en metalurgia. Sin ellos, los aceros de la construcción, estarían oxidados desde su tratamiento y perderían sus capacidades estructurales. También sería imposible la electrónica, debido a que para la implementación de los circuitos impresos se requiere una atmósfera protectora que proteja los metales semiconductores de posibles contaminaciones con aire.

El oxígeno tiene multitud de usos, desde medicinal, con oxigenoterapias e insuficiencias respiratorias, hasta purificación de aguas residuales en las estaciones de depuración de aguas residuales.

Para poder usar a favor de la sociedad las características que tienen estos gases, se deben separar, ya que mezclados en el aire, las características de cada uno están limitadas por las características de los demás.

Para separar el aire hay varios mecanismos

los más usados son la adsorción y la destilación.
• La adsorción consiste en un tamiz molecular que adsorbe específicamente, mediante afinidad física o reacciones químicas, una especie química en particular. Este método es más económico que la destilación, pero los caudales que se obtienen son menores. Además, la pureza que alcanza, aún no puede competir con la destilación.
• La destilación es un proceso complejo y con un gasto económico mucho mayor que la adsorción. Se estima, dependiendo del tipo de plantas, que la destilación necesita una inversión inicial 5 veces mayor que la adsorción. A favor, se tienen los caudales y las purezas obtenidas, mayores a las de la adsorción.
La destilación es un proceso complejo que se lleva a cabo a temperaturas criogénicas, ya que, para poder destilar el aire, se necesita que al menos una fracción sea líquida.

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